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La legión perdida de Carrhae: ¿acabó una legión romana en China?

La legión perdida de Carrhae: ¿acabó una legión romana en China?



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Roma y China son dos civilizaciones importantes que dieron forma a las culturas dentro de su esfera de influencia. También son culturas que parecen haber estado en su mayoría aisladas unas de otras. Por esta razón, cualquier contacto entre las culturas ha fascinado a los historiadores desde que los eruditos occidentales empezaron a estudiar China y los eruditos chinos empezaron a estudiar Occidente. Esto incluye historias como la de la legión perdida de Carrhae, cuyos miembros pueden haber terminado en Liqian, China.

La leyenda de la legión perdida de Carrhae

La leyenda comienza en el 53 a. C. con la batalla de Carrhae entre el general romano Marcus Licinius Crassus y el general parto Surena. Carrhae es una ubicación cerca de la actual frontera sirio-turca. En la antigüedad, estaba cerca de la periferia del Imperio Romano en el oeste y el Imperio parto en el este.

Craso ya era uno de los hombres más ricos de la república romana, pero tenía el deseo de acceder a la riqueza de Partia, por lo que convenció al Senado de que le permitiera llevar a 42.000 soldados romanos al campo de batalla contra los partos. En la batalla, Craso y su ejército sufrieron una humillante derrota a manos de Surena y sus 10.000 arqueros. Craso intentó negociar una tregua pero fue asesinado en el proceso. Según la leyenda, le vertieron oro líquido en la garganta como castigo por su codicia. También fue presuntamente decapitado y profanado su cuerpo.

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Busto de Marco Licinio Craso ubicado en el Louvre, París. ( Dominio publico )

De los soldados romanos supervivientes, los partos capturaron vivos a 10.000 de ellos. Según algunos relatos, fueron trasladados a la frontera oriental del Imperio parto. Se cree que lo más probable es que fueran enviados a lo que hoy es Turkmenistán. Era una costumbre de los partos enviar prisioneros de guerra capturados en el oeste al lejano oriente para asegurar su lealtad contra sus rivales orientales, los hunos.

17 años después, en el 36 a. C., en la frontera occidental del Imperio chino Han, la batalla de Zhizhi se libró entre los chinos y los hunos, un enemigo clásico de China. Los anales chinos registran mercenarios luchando del lado de los hunos que usaban una formación de "escamas de pescado". La formación de escamas de pescado impresionó a los chinos e invitaron a los soldados a regresar a China y formar parte de la guardia fronteriza en la moderna provincia de Gansu. También se les hizo una ciudad y un condado que se llamaron Li-Jien o Liqian.

Testudo formación. (Neil Carey / CC BY SA 2.0)

La Legión Perdida de Carrhae y el Ejército Misterioso

La descripción china de la formación de escamas de pescado utilizada por los soldados mercenarios tiene un vago parecido con el testudo formación practicada por legiones romanas. Esto ha llevado a la teoría popular de que estos misteriosos soldados eran en realidad legionarios romanos exiliados de la batalla de Carrhae que se habían contratado como mercenarios para los hunos.

Esta idea fue sugerida por primera vez por el historiador Homer Dubs. Dubs argumentó que algunos de los soldados en el exilio dejaron de intentar regresar a Roma y se contrataron como mercenarios para los señores de la guerra locales en la región. Es posible que algunos de estos ex soldados romanos se hayan encontrado trabajando para los hunos en su guerra contra los chinos.

Los defensores de esta teoría han buscado a Liqian y creen que lo han encontrado. Zhelaizhai es un pueblo moderno cerca de Lanzhou. Lo interesante de la ciudad es que las personas que viven allí tienen rasgos como cabello castaño y ojos azules, que contrastan con la apariencia de la mayoría de las personas de los alrededores. Además, según los informes, se encontró un casco con caracteres chinos escritos que decían "uno de los entregados". Otros dos artefactos de interés son una olla de agua de estilo romano y un tronco de madera con estacas similares a las que usaban los romanos para construir fuertes. La aparición de los aldeanos y el descubrimiento de artefactos inusuales ha llevado a muchos creyentes de la leyenda a identificar a Zhelaizhai con Liqian. Debido a que la leyenda se ha popularizado, la ciudad la ha utilizado para atraer turistas, llegando incluso a construir edificios y estatuas de estilo romano.

Evaluación de los hechos

¿Es posible que los habitantes de la inusual aldea sean descendientes de romanos desplazados? Esto ha atraído el interés de científicos chinos y occidentales. Un estudio genético de la Universidad de Lanzhou mostró que los habitantes de la ciudad tienen conexiones con Europa, lo que hace que la teoría sea más plausible, aunque también es cierto que la ciudad está construida a lo largo de la antigua Ruta de la Seda, por lo que las conexiones con las poblaciones occidentales son más probablemente independientemente de si eran romanos. Otra conexión que se ha observado es que el nombre "Li-Jien" suena como "legión" cuando se habla en chino. Algunos han utilizado esto para argumentar que el nombre se deriva originalmente de la palabra.

Por otro lado, muchos estudiosos tienen dudas sobre la viabilidad de la hipótesis. Aunque es posible que un grupo de mercenarios romanos haya llegado hasta el oeste de China, todavía queda una distancia enorme. Y, aunque hay evidencia circunstancial, no hay evidencia que confirme que los romanos hayan estado en Liqian en el pasado.

Una representación moderna de los soldados romanos. (CC0)

La olla de estilo romano podría haberse obtenido a través del comercio, y los otros artefactos no son exclusivamente romanos. Además, la apariencia física y las relaciones genéticas de los aldeanos no requieren que sean descendientes directos de pueblos mediterráneos, ya que existen muchas etnias de Asia central que también tienen vínculos genéticos con la región mediterránea y rasgos como el cabello rubio o castaño y ojos azules.

Incluso si tienen linaje europeo o mediterráneo, esto no significa necesariamente que tengan que ser descendientes de una legión romana perdida, ya que la ciudad está adyacente a la antigua Ruta de la Seda, lo que hace más probable los matrimonios mixtos con viajeros lejanos en cualquier momento. Estos problemas no descartan la teoría, pero también la dejan sin confirmar.

Otro problema es que es poco probable que el nombre Li-Jien esté relacionado con la palabra legión. Los eruditos chinos que han investigado la etimología del nombre dicen que está relacionado con el estado de Lixuan, que tiene conexiones con el Egipto ptolemaico pero no con Roma. Por lo tanto, incluso si hay una conexión con el mundo mediterráneo occidental, es más probable una conexión griega en lugar de una conexión romana, según este punto de vista.

Busto de Ptolomeo I Soter, rey de Egipto (305 a. C.-282 a. C.) y fundador de la dinastía ptolemaica. La identificación se basa en efigies de monedas. Parcialmente restaurado por Augustin Pajou. ( Dominio publico )

¿Podría el pueblo de Liqian estar relacionado con el ejército romano perdido?

Dado que Roma y China se conocían en la antigüedad, y era posible viajar entre los dos imperios en ese momento, esta hipótesis se hace más plausible. Es posible que una legión romana llegara a China, pero la evidencia no es concluyente.

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Los hallazgos genéticos también podrían interpretarse en el sentido de que la gente de la ciudad desciende de una población caucásica local y no hay evidencia arqueológica indiscutible de una presencia romana en la ciudad en la antigüedad.

¿Podría este niño ser pariente de un antiguo romano? (La revisión de Unz)

Estos problemas no descartan la posibilidad de que una legión romana perdida terminara en China, solo lo hacen menos seguro. Una cosa que es segura, sin embargo, es que la gente de Liqian se destaca de la gente de los alrededores en la región, un hecho que permanece sin explicar.


Romanos en China: las legiones perdidas de Carrhae

Los romanos del siglo I a. C. fueron quizás los imperios de mayor crecimiento que existen. Aunque las guerras civiles de César y Pompeyo, y Octavio y Marco Antonio dominaron la escena, sucedieron muchas más cosas a su alrededor. En 53 a. C., un ejército romano al mando de Marco Licinio Craso, vencedor de Espartaco y el hombre más rico de Roma, intentó extender el poder romano a Partia, el actual Irán. Llegó hasta el actual Harran, en el sureste de Turquía, antes de que lo encontrara un ejército parto al mando de Surena.

Craso era un poco arrogante y avanzó, pensando que la victoria sería fácil contra estos bárbaros inferiores. Estaba tristemente equivocado, ya que los partos eran un ejército semiprofesional eficiente con los arqueros a caballo más elitistas que el mundo había visto en ese momento. En una matanza conocida como la batalla de Carrhae, los romanos perdieron casi todo su ejército y Craso murió. Los restantes 10.000 legionarios romanos fueron capturados.

Los partos tenían una práctica estándar de emplear soldados capturados como guardias fronterizos. Al transferir a los 10,000 legionarios a las fronteras del este, impidieron cualquier posibilidad realista de escape para los romanos que probablemente simplemente hubieran aceptado su nuevo destino en la vida. El registro de los soldados se desvanece durante unos 17 años cuando la batalla de Zhizhi se libró cuando un ejército chino al mando de Chen Tang asaltó una ciudad fronteriza conocida hoy como Taraz, ubicada en Kazajstán cerca de la frontera con Kirguistán. Los historiadores chinos señalan que los defensores sostenían sus escudos en forma de "escamas de pez". La lucha por la ciudad fue intensa pero los chinos prevalecieron. Los chinos, bajo la dinastía Han en este punto, estaban cerca del apogeo de su poder, esta batalla representó su mayor expansión hacia el oeste y su victoria se logró en parte porque muchos de los lugareños desertaron a los chinos por miedo.

Los chinos quedaron tan impresionados por estos guerreros extranjeros que los llevaron a otra ciudad fronteriza, esta vez protegiendo la frontera entre China y el Tíbet, ya que las incursiones tibetanas no eran infrecuentes en esta época. En cualquier lugar de 100 a 1.000 o más soldados se establecieron en esta ciudad conocida por los chinos como Liqian / Li-Jien, que se pronuncia como "legión". Se sabía que estos hombres usaban herramientas como dispositivos de construcción de contrapesos de troncos de árboles y para reforzar el área en un fuerte cuadrado, un sitio común en el Mediterráneo pero bastante raro en Asia.

La Surena victoriosa

Parece que estos romanos vivían pacíficamente en Liqian, y 2,000 años después tenemos evidencia de ADN de que más del 50% de los aldeanos en la actualidad Liqian tienen ascendencia caucásica, incluidos ojos verdes y azules, mayor altura promedio y otras características distintivas como narices claramente romanas. La gente del pequeño pueblo es consciente de su ascendencia y está orgullosa de ella, celebra a los romanos y muestra un gran interés por los toros, un animal muy adorado por las legiones romanas.

El largo viaje de la (s) legión (es) romanas perdidas en Carrhae, una distancia de más de 3,000 millas (5,000 kilómetros) y casi 5,000 millas de la propia Roma. Por Talessman CC BY 3.0

Muchos historiadores modernos descartan absolutamente la historia de los legionarios en China como más un cuento de hadas que una verdad, aunque algunos historiadores prominentes todavía sostienen que esta secuencia de eventos es bastante posible e incluso la más probable de las teorías. El hecho de que sea un cuento difícil de creer no significa que sea falso. En todas las referencias de las fuentes asiáticas, los extranjeros parecen ser nada menos que los 10.000 legionarios capturados en Carrhae. La única laguna en el conocimiento es que los romanos se transfirieron del control de los partos al control de los mongoles mientras los mongoles controlaban la ciudad en la batalla de Zhizhi. Parece que los romanos fueron capturados y transportados nuevamente, o más probablemente fueron vendidos como mercenarios.

Jinete parto. observe un arco tensado mientras el caballo está en medio del salto. Los partos eran expertos en tiro con arco a caballo. Jean Chardin Por Jean Chardin & # 8211 CC BY-SA 3.0

Su formación de "escamas de pez" en la batalla es casi con certeza la conocida formación Testudo, y la práctica profesional apunta a soldados experimentados. Estos romanos se habrían tenido el uno al otro como compañía durante todos estos años, por lo que es comprensible pensar que tenían una disciplina sobresaliente y mantuvieron su entrenamiento, lo que los llevaría a tener una presentación tan impresionante en Zhizhi que los chinos los usaron para proteger a los suyos. territorio.

Los descendientes modernos de los romanos son una prueba decente de la presencia de los romanos, pero son posibles otras dos teorías. La ciudad de Liqian estaba cerca de la multicultural Ruta de la Seda, por lo que el ADN caucásico podría provenir de viajeros a lo largo de la ruta. La otra posibilidad es que los soldados en la batalla y los colonos de la ciudad china fueran en realidad descendientes del ejército de Alejandro Magno, aunque esto parece aún más improbable ya que los eventos están a varias generaciones de las campañas de Alejandro y el ejército en Zhizhi claramente estaba luchando en de una manera profesional y occidental.

La única evidencia restante necesaria para autenticar la historia serían las monedas romanas u otros artefactos en Liqian. Si la historia es cierta, es una historia asombrosa de trágica pérdida seguida de estricto apego a la soldadesca profesional. Para cuando se establecieran en Liqian, estos soldados tendrían entre cuarenta y cincuenta años y estarían ansiosos por jubilarse. Según el ADN de sus descendientes, parece que no fueron objeto de muchas redadas tibetanas, o tal vez fueron puestos a prueba nuevamente y finalmente se mantuvieron firmes.


Legión romana perdida

Las legiones romanas antiguas formaron uno de los ejércitos más rudos conocidos en la historia. Sin embargo, a pesar de lo poderosos, disciplinados y exitosos que fueron, no fueron invencibles en múltiples ocasiones, fueron derrotados en la batalla y, a veces, una legión entera fue destruida en una sola batalla dramática, o simplemente desaparecieron mientras estaban en campaña sin nadie. volviendo a contar lo que pasó.

Por supuesto, la gente es libre de especular sobre lo que les sucedió a esos legionarios que desaparecieron en acción. Ahí es donde entra en juego este tropo.

Por lo general, hay dos formas distintas en que se desarrolla este tropo:

  1. La historia sigue a otra legión romana que ha sido enviada para averiguar qué pasó con la legión perdida y (si es posible) recuperar sus estandartes de águila. Éste tiende a aparecer con más frecuencia en Ficción histórica.
  2. La historia sigue a la legión perdida y / oa sus descendientes (suponiendo que deje algo atrás). Si bien también es algo común en la ficción histórica, la idea de una legión romana desplazada en el espacio, el tiempo o la dimensión se ha utilizado con tanta frecuencia en la ciencia ficción y la fantasía que se considera un cliché. No siempre termina felizmente.

Muchas historias que utilizan esta trama están inspiradas en cualquiera de los tres casos particulares de "legiones perdidas" reales en la historia romana: la derrota de Marcus Licinius Crassus en la batalla de Carrhae, la destrucción de tres legiones en el bosque de Teutoberg o el misterioso caso de la Novena Legión.


La Novena Legión Romana y la misteriosa pérdida de # x27

La desaparición de la Novena Legión de Roma y # x27 ha desconcertado a los historiadores durante mucho tiempo, pero podría haber sido una emboscada brutal el evento que forjó la frontera entre Inglaterra y Escocia, pregunta el arqueólogo Dr. Miles Russell, de la Universidad de Bournemouth.

Una de las leyendas más perdurables de la Gran Bretaña romana se refiere a la desaparición de la Novena Legión.

La teoría de que 5.000 de los mejores soldados de Rome & # x27 se perdieron en las brumas arremolinadas de Caledonia, mientras marchaban hacia el norte para sofocar una rebelión, constituye la base de una nueva película, El águila, pero ¿cuánto de eso es cierto?

Es fácil comprender el atractivo de las historias que rodean la pérdida de la Novena Legión Romana, una banda desfavorecida de guerreros británicos que infligen una humillante derrota a un ejército profesional bien entrenado y fuertemente armado.

Es el triunfo definitivo de los desamparados: una historia poco probable de victoria contra todo pronóstico. Recientemente, sin embargo, la historia se ha filtrado más en la conciencia nacional tanto de Inglaterra como de Escocia.

Para los ingleses, la masacre de la Novena es una historia inspiradora de & quotDavids & quot de cosecha propia que se enfrentaron con éxito a un implacable & quotGoliath & quot europeo. Para los escoceses, dado el debate sobre el gobierno descentralizado y la identidad nacional, por no decir el impacto cultural de Braveheart, la historia ha ganado más vigencia: los montañeses amantes de la libertad que resisten a los imperialistas monolíticos con sede en Londres.

La leyenda de la Novena ganó forma gracias a la aclamada novelista Rosemary Sutcliff, cuya obra maestra, El águila de la Novena, se convirtió en un éxito de ventas instantáneo cuando se publicó en 1954.

Desde entonces, generaciones de niños y adultos han estado encantados con la historia de un joven oficial romano, Marcus Aquila, que viaja al norte del Muro de Adriano para descubrir la verdad sobre su padre, perdido con el Noveno, y el paradero del Legion & # x27s battle standard, el águila de bronce.

Los historiadores han disentido, teorizando que la Novena no desapareció en Gran Bretaña en absoluto, argumentando que tanto el libro como la película están equivocados. Su teoría ha sido mucho más mundana: la legión fue, de hecho, víctima de una transferencia estratégica, intercambiando la fría extensión del norte de Inglaterra por los áridos yermos del Medio Oriente. Aquí, en algún momento antes del 160 d.C., fueron aniquilados en una guerra contra los persas.

Pero, contrariamente a este punto de vista, no hay ni una pizca de evidencia de que el Noveno haya sido sacado de Gran Bretaña. Es solo una suposición que, con el tiempo, ha adquirido un brillo de certeza de hierro fundido. Se han utilizado tres baldosas estampadas con el número de unidad del Noveno encontrado en Nijmegen, en los Países Bajos, para apoyar la idea de la transferencia desde Gran Bretaña.

Pero todos estos parecen datar de los años 80 d.C., cuando destacamentos del Noveno se encontraban en el Rin luchando contra las tribus germánicas. No prueban que el Noveno se haya marchado de Gran Bretaña para siempre.

De hecho, la última evidencia cierta relacionada con la existencia de la Legión de cualquier parte del Imperio Romano proviene de York, donde una inscripción, que data del año 108 d.C., acredita al Noveno la reconstrucción de la fortaleza en piedra. En algún momento entre entonces y mediados del siglo II, cuando se compiló un registro de todas las legiones, la unidad dejó de existir.

Pero, ¿qué pasó con el Noveno?

Los primeros años del siglo II fueron profundamente traumáticos para Britannia. El escritor romano Fronto observó que, durante el reinado del emperador Adriano (117-138 d. C.), los británicos mataron a un gran número de soldados romanos.

Se desconoce el número y el alcance total de estas pérdidas, pero evidentemente fueron significativas. La Historia de Augusto de autor anónimo, compilada en el siglo III, proporciona más detalles, señalando que cuando Adriano se convirtió en emperador, "los británicos no podían permanecer bajo el control romano".

El problema británico preocupaba profundamente al gobierno central romano. Gracias a una lápida recuperada de Ferentinum en Italia, sabemos que se llevaron refuerzos de emergencia de más de 3.000 hombres a la isla en la "Expedición británica", a principios del reinado de Adriano. El propio emperador visitó la isla en el año 122 d.C., con el fin de "corregir muchas fallas", trayendo consigo una nueva legión, la Sexta.

El hecho de que se establecieran en la fortaleza legionaria de York sugiere que las "grandes pérdidas" de personal, aludidas por Fronto, se habían producido dentro de las filas del Noveno.

Parece que Sutcliff tenía razón después de todo.

Era la Novena, la más expuesta y más septentrional de todas las legiones de Gran Bretaña, la que había soportado la peor parte del levantamiento, terminando sus días luchando contra los insurgentes en la agitación de principios del siglo II en Gran Bretaña.

La pérdida de una unidad militar de élite tuvo un giro inesperado que repercute en la actualidad. Cuando el emperador Adriano visitó Gran Bretaña a la cabeza de una gran oleada de tropas, se dio cuenta de que solo había una forma de garantizar la estabilidad en la isla: necesitaba construir un muro.

El Muro de Adriano se diseñó para mantener a los invasores fuera del territorio romano y para garantizar que los insurgentes potenciales dentro de la provincia no tuvieran esperanzas de recibir el apoyo de sus aliados en el norte. A partir de este punto, las culturas de ambos lados de la gran división se desarrollaron a ritmos diferentes y de formas muy diferentes.

El último legado del Noveno fue la creación de una frontera permanente que dividirá a Gran Bretaña para siempre. Los orígenes de lo que se convertirían en los reinos independientes de Inglaterra y Escocia se remontan a la pérdida de esta desafortunada de las legiones romanas.

El Dr. Miles Russell es profesor titular de Arqueología Prehistórica y Romana en la Universidad de Bournemouth.


Episodio 3 - ¿Se instaló una legión romana perdida en la antigua China?

En 1957, el sinólogo estadounidense Homer H. Dubs publicó Una ciudad romana en China, un libro que detalla la teoría del académico de que un grupo de soldados romanos trabajaba como guardias fronterizos para la dinastía Han Occidental en el extremo occidental del imperio. Estos antiguos expatriados, sugiere Dubs, fueron sobrevivientes de la catastrófica pérdida de Roma ante Partia en la Batalla de Carrhae en 53 a. C., luego se mudaron al frente oriental del Imperio parto antes de finalmente encontrar su camino hacia la batalla con las tropas chinas. En la derrota, afirma Dubs, los legionarios fuera de lugar fueron trasladados por la dinastía Han Occidental a "una ciudad fronteriza especialmente creada, a la que los chinos, por supuesto, dieron su nombre a Roma, que era Lijien (ahora Liqian)".

Hoy, Liqian es un pequeño pueblo de casas apisonadas en tierra ubicado en la provincia de Gansu y, en las décadas transcurridas desde la publicación de Una ciudad romana en ChinaLa teoría de Dubs ha llevado a investigadores, arqueólogos e incluso genetistas a visitar la ciudad, todos buscando responder las mismas preguntas tentadoras: ¿Se instaló una legión romana en la antigua China? Y, de ser así, ¿son los que viven hoy en Liqian los descendientes de estas tropas perdidas?


¿Es cierta la teoría?

Muchos estudios recientes se han dedicado a intentar demostrar que esta teoría es falsa. De hecho, estudios genéticos recientes parecen descartar la hipótesis de un origen romano.

Además, no es extraño que aparezcan características caucásicas en la población de esta región, ya que la Ruta de la Seda favoreció los matrimonios interraciales, pero aún más importante es el hecho de que la población original de la región (mucho más antigua que los romanos y la dinastía Han) , se sabe que eran nómadas con características caucásicas, como indican las momias de Tarim. El hecho de que no se hayan encontrado objetos de origen romano hasta la fecha también resta legitimidad a la teoría.

Personalmente, creo que es una teoría elegante que les ha dado a los habitantes de Liqian algo de lo que enorgullecerse miren estas fotos. Aparte de esto, ha creado un desarrollo económico en la zona, atrayendo a algunos turistas perdidos. Por lo tanto, ¿dónde está el daño de declarar a Liqian la ciudad fundada por la Legión Perdida Romana?


¿Un grupo de soldados romanos perdidos fundó una ciudad en China?

Hay una historia muy popular sobre cómo, supuestamente, en el siglo I a.C., un grupo de soldados romanos se abrieron paso inadvertidamente a través del continente asiático, luchando como mercenarios de varios pueblos y siendo capturados por otros, antes de finalmente establecerse en China. . Es una historia verdaderamente fascinante, pero, desafortunadamente, probablemente no haya nada de cierto en ella.

La historia de la llamada "legión romana perdida"

Comencemos con la parte de la historia que sabemos que realmente sucedió. En los años 50 a. C., la República romana tardía estaba extendiendo su influencia hacia el Medio Oriente. Gran parte del Medio Oriente en ese momento, sin embargo, estaba gobernado por el Imperio persa parto. Esto naturalmente provocó que los romanos y los partos entraran en conflicto. Aproximadamente a principios de mayo del 53 a. C., las fuerzas romanas bajo el mando del general Marcus Licinius Craso se enfrentaron a los partos en el sitio de Harran en lo que ahora es el sureste de Turquía en la Batalla de Carrhae.

Todo lo que pudo haber salido mal para los romanos salió mal. Los aliados de los romanos los abandonaron antes de la batalla, llevándose consigo casi toda la caballería que tenían. El ejército parto al que se enfrentaron estaba formado por unos 9.000 arqueros a caballo y unos 1.000 catafractos. Aunque los romanos tenían un número mucho mayor, fueron derrotados por completo. Alrededor de 20.000 romanos murieron y unos 10.000 más fueron capturados. El propio Craso fue decapitado. Con todo, la batalla fue una derrota humillante para los romanos.

ARRIBA: Cabeza de retrato de mármol romano de Marcus Licinius Crassus, el general romano que dirigió las fuerzas en la Batalla de Carrhae. Craso fue decapitado por los partos. Los de sus fuerzas que sobrevivieron y fueron capturados fueron transportados a las fronteras orientales del Imperio parto.

Los legionarios romanos que sobrevivieron a la batalla y fueron hechos prisioneros por los partos fueron enviados al extremo oriental del Imperio parto. Nadie sabe con certeza qué les sucedió a continuación, pero, en 1941, el sinólogo estadounidense Homer Dubs (vivió entre 1892 y 1969) propuso una hipótesis extremadamente audaz y especulativa.

En el 36 a. C., aproximadamente diecisiete años después de la Batalla de Carrhae, Chen Tang, el comandante adjunto del gobernador de las regiones occidentales de la dinastía Han de China, dirigió una fuerza de ataque a mil millas al oeste de las fronteras de la dinastía Han para atacar y matar a los Xiongnu. el líder Zhizhi, que en ese momento se encontraba en el reino de Kangju, ubicado en Asia Central en lo que hoy es Uzbekistán.

La historia del ex Han, una historia de la dinastía Han desde el 206 a. cien "de los soldados de Zhizhi se alinearon" en una formación de escamas de pez ". La historia del ex Han También registra que la puerta de la ciudad tenía una empalizada doble.

Dubs notó la sorprendente similitud entre la "formación de escamas de pez" hecha por los soldados de Zhizhi durante la incursión de Chen Tang como se describe en La historia del ex Han y el famoso romano testudo (es decir, "tortuga") formación en la que un grupo de romanos superponía sus escudos tanto en los lados como en la parte superior para darse una cobertura de escudo completa de los enemigos. La mención de una doble empalizada también le recordó mucho a los romanos.

Dubs especuló que tal vez los romanos que habían sido hechos prisioneros después de la Batalla de Carrhae podrían haber sido cambiados por los partos a Zhizhi o tal vez escaparon de los partos y se unieron a Zhizhi. Propuso que, tal vez, los soldados que hicieron la "formación de escamas de pescado" durante la incursión de Chen Tang en realidad fueron Soldados romanos.

La historia del ex Han registra que, después de la redada de Chen Tang, 145 soldados enemigos fueron capturados y alrededor de mil se rindieron. Los prisioneros fueron divididos como esclavos entre los distintos reyes que habían apoyado la expedición de Chen Tang. Dubs especuló que, tal vez, los romanos estaban entre los capturados.

Dubs notó que un censo chino de alrededor del año 5 d.C. registra la existencia de una ciudad en la provincia de Gansu, en el noroeste de China, llamada & # 8220Líqián& # 8221 (驪 靬), que fue uno de varios nombres chinos para el Imperio Romano. Dubs especuló que esta ciudad podría haber sido fundada por los romanos que él creía que habían sido capturados por los chinos después de la incursión en la fortaleza de Zhizhi.

ARRIBA: Representación de soldados romanos en testudo formación de la Columna de Trajano, construida entre c. 107 y c. 113 d.C.

ARRIBA: Fotografía de Wikimedia Commons de recreadores modernos que recrean un testudo romano

Cambio de marca moderno de Liqian (anteriormente Zhelaizhai)

Cuando Dubs estaba escribiendo, había una ciudad en la provincia de Gansu aproximadamente en el mismo lugar que la antigua ciudad de Liqian conocida como Zhelaizhai. Muchas personas en Zhelaizhai tienen rasgos que tradicionalmente se consideran europeos, como nariz alta, piel pálida, cabello castaño, rojo o incluso rubio, y ojos azules o verdes. Mucha gente vio estas características físicas como prueba de que descendían de miembros de la legión romana perdida que supuestamente se estableció en Liqian.

En las últimas décadas, la ciudad de Zhelaizhai ha llegado a abrazar con entusiasmo la idea de que algunas de las personas allí podrían ser descendientes de miembros de una legión romana perdida. En un esfuerzo por atraer turistas, la ciudad se rebautizó oficialmente como "Liqian" en honor a la ciudad antigua. La ciudad también ha construido varios monumentos públicos que promueven la idea de la herencia romana de su pueblo.

Por ejemplo, Liqian erigió un monumento que representa a una mujer musulmana Hui, un funcionario académico Han y un soldado romano. Erigieron otro monumento que incluía representaciones convencionales de soldados romanos junto con réplicas de famosas esculturas romanas, incluida la Augusto de Prima Porta y el Galia Ludovisi. Al menos en un momento dado, la ciudad de Liqian incluso estaba hablando de construir una réplica a gran escala del Coliseo.

En el Museo Yongchang, incluso tienen un video oficial que muestran a los visitantes que explica la emocionante historia de cómo Liqian fue supuestamente fundada por soldados romanos. Sin embargo, es gracioso que el video utilice imágenes de la película de acción y fantasía de 2007. 300—que aparentemente se trata de la batalla de Thermopylai, que se libró entre una coalición de griegos contra los persas aqueménidas y sus aliados en 480 a. C., para representar la batalla de Carrhae, librada entre romanos y partos en 53 a. C.

Aparentemente, las personas que hicieron el video no pueden distinguir la diferencia entre griegos y romanos o la diferencia entre persas aqueménidas y partos. También es evidente que nadie les dijo cuán horriblemente inexactos 300 Es que, como comento en este artículo que escribí en noviembre de 2019, la película es casi pura fantasía con muy poca base en hechos históricos.

ARRIBA: Monumento en Liqian de una mujer musulmana Hui, un hombre Han y un soldado romano

ARRIBA: Fotografía del monumento en Liqian con representaciones convencionales de soldados romanos junto con copias de varias estatuas romanas famosas, incluida la Augusto de Prima Porta y el Galia Ludovisi

La "legión romana perdida" desacreditada

Es fácil ver por qué la hipótesis de Dub se ha popularizado. OMS no lo haría Quiero creer que hubo un grupo de soldados romanos que fueron capturados por los partos, que lucharon como mercenarios para un señor de la guerra huno, que fueron capturados por los chinos Han, y que finalmente se establecieron en una ciudad en el noroeste de China que nombraron después. su patria?

Desafortunadamente, la hipótesis de Dub es casi con certeza incorrecta y la evidencia que la respalda es casi cómicamente endeble. Comencemos mirando la evidencia de Dubs de la presencia de soldados romanos en el asalto a la fortaleza de Zhizhi. En primer lugar, ni siquiera podemos estar seguros de que la "formación de escamas de pescado" mencionada en La historia del ex Han es incluso algo que se parecería a un testudo romano en absoluto, la referencia es simplemente demasiado vaga para hacer especulaciones de cualquier tipo basándose en ella.

Even if the “fishscale formation” were indeed a Roman-style testudo, there is no reason to assume that the soldiers at Zhizhi’s stronghold were Romans themselves. Aunque el testudo formation and double palisade are characteristic of Roman-style warfare, these are ideas and tactics that someone else could have easily come up with independent of the Romans.

Furthermore, even if we assume that the “fishscale formation” was a Roman-style testudo and that the ideas for the testudo and double palisade did indeed come from the Romans, this would not necessarily mean that the soldiers at the battle must have been Romans themselves. In fact, it would actually make far more sense to assume that Zhizhi’s soldiers simply learned these tactics from the Romans.

We have no historical records that could possibly explain how a group of Roman soldiers captured by the Parthians could have wound up fighting as mercenaries for Zhizhi and, frankly, it sounds rather implausible. On the other hand, it is not entirely unreasonable to think that some of the forces fighting for Zhizhi could have encountered the Romans captured by the Parthians at some point and adopted some of their tactics. Certainly, a double palisade would have been easy to adopt. los testudo formation would have been more difficult, but we do not know if the “fishscale formation” was really a testudo anyways.

As for the existence of the town by the name of “Liqian,” this really means absolutely nothing. I personally do not speak Chinese, but I have consulted with someone who does and they have told me that the name Líqián literally means something like “Black Horse.” It is perfectly understandable why a town that was not founded by Roman soldiers might have a name like this.

Now, it has been pointed out that, in 9 AD, the name of the town of Liqian was changed to a phrase meaning “A Prisoner Raised Up,” but this does not really mean anything either, since there were lots of “prisoners” who were “raised up” in antiquity. None of this proves that the town was founded by Roman soldiers who had been captured during Chen Tang’s raid of Zhizhi’s fortress.

There are also serious problems here. No artifact of Roman origin has ever been found in the immediate area of Liqian—no Roman coins, no Roman weaponry, no Roman armor, no Roman anything. Furthermore, a genetic study conducted in 2007 on modern-day natives from the immediate area failed to detect any evidence of Italian ancestry in any of them. The study did detect some evidence of Indo-European ancestry in some of them, but, as I shall get to in a moment, this is hardly surprising and certainly does not constitute evidence of Roman ancestry.

Only a die-hard romanticist could fail to see the serious flaws in Dubs’s hypothesis here. Dubs builds speculation on top of speculation with only a few tiny tidbits of evidence tossed in along the way. The only reason why Dubs’s hypothesis is so popular is because it makes for such a thrilling story. The tale of a small group of Roman soldiers from Italy fighting and being captured all the way across Asia before eventually settling in northwest China in a city named after their homeland has all the making of an epic poem or a Hollywood film. Unfortunately, it probably never happened.

The real reason why so many people from Liqian look European

Many people are probably wondering, “Well, if they probably don’t have Roman ancestors, then why do so many people from Liqian look European?” The answer is that the reason why so many people from Liqian look European is because many of them probably have distant ancestors who ultimately came from Europe. Those European ancestors, though, probably weren’t Romans, but rather members of another nation—a nation that has been practically erased from history.

One thing that is often left out of the discussion over whether the Romans actually went to China is the fact that Liqian is not the only place in western China where you can find large numbers of people with features that we normally think of as “European.” There are actually people all throughout northwestern China with blond hair, blue eyes, pale skin, and other traditionally “European” features.

To find the reason why so many people in western China have features that are normally seen as European, we have to go back long before the Romans. Sometime around the fifth millennium BC or thereabouts, millennia before the Roman Empire was even an idea in someone’s head, there was a people known as the Proto-Indo-Europeans. The Proto-Indo-Europeans were nomadic herdsmen who probably lived in the steppes north of the Black Sea in what is now eastern Ukraine and southwest Russia. They spoke a language which linguists have termed “Proto-Indo-European.”

ABOVE: Map from Wikimedia Commons showing the migrations of various Indo-European groups out of the Indo-European homeland or Urheimat and across much of Europe and southwest Asia

Sometime perhaps around 3,500 BC or thereabouts, the Proto-Indo-Europeans began to migrate out of their homeland in the steppes north of the Black Sea across Europe and much of western Asia. As they spread across Eurasia, they brought their language and their culture along with them. The vast majority of European languages, along with many Indian and Iranian languages, are directly derived from Proto-Indo-European.

There was one group of Indo-European people who went further east than any of the others. These people settled in the Tarim basin in what is now the Xinjiang region of northwest China. We do not know much about these early Indo-European settlers of the Tarim basin, because they did not have written records at first, but we do know that many of them bore features commonly associated with northeastern Europeans because a large number of mummies have been found in the Tarim basin dating between c. 1800 BC and c. 200 AD bearing obviously European features.

By around the second century BC, numerous city-states of people speaking Indo-European languages had arisen in the Tarim basin. In around the fifth century AD, the Indo-European peoples of the Tarim basin began writing in their native languages, which linguists have dubbed “Tocharian.” There are three known Tocharian languages: Tocharian A, Tocharian B, and Tocharian C. The people who spoke these languages are known as “Tocharians.”

Many Tocharians had European features. Chinese sources describe the Tocharians as predominately light-skinned, blond or red-haired, and blue or green-eyed, with high noses and full beards. A Tocharian fresco from the Qizil Caves in the Tarim basin depicts Tocharian men with pale skin and blond hair.

ABOVE: Sixth-century AD Tocharian fresco from Qizil Caves in the Tarim basin depicting Tocharian men with pale skin and blond hair

ABOVE: Wooden tablet dating to between c. 400 and c. 800 AD with writing in Tocharian B

In 640 AD, Emperor Taizong of the Tang Dynasty began a campaign against the Tocharian city-states of the Tarim basin. The Tocharians were conquered and brought under the rule of the Tang Dynasty. Later in the eighth century AD, the Uyghur Turks settled in the Xinjiang. The Tocharians largely assimilated into Uyghur culture and intermarried with the Uyghurs. To this day, many Uyghurs have still pale skin, blond or red hair, and blue or green eyes.

The Uyghurs are not the only ones in northwest China who probably have Tocharian ancestors, however the Tocharians have left a significant genetic footprint on northwestern China as a whole. Thus, many people who live in northwestern China have distant ancestors who lived in the steppes of Ukraine and southwest Russia many thousands of years ago.

Ancient Tocharian features such blond hair, pale skin, high noses, and blue eyes still occasionally resurface in the native populations of this region of China. Ese is probably the reason why so many people from Liqian look European. It is probably not because they have Roman ancestors it is far more likely because they have Tocharian ancestors.

Honestly, Roman ancestors don’t make especially much sense as an explanation for why some people in western China have blond hair and blue eyes anyway, since the Romans were Italian. The population of Italy hasn’t changed drastically since ancient times and, back then, blond hair and blue eyes were just as rare in Italy as they are now. Obviously, there are some people in Italy who do have blond hair and blue eyes, but these features are not nearly as common in Italy as they are in, say, southwest Russia or Ukraine.

ABOVE: Photograph from Wikimedia Commons of a blond-haired, blue-eyed Uyghur girl from Turpan, Xinjiang, China. To this day, many Uyghurs still have blond hair, blue eyes, and other features traditionally seen as European.

In the end, Homer Dubs’s hypothesis has effectively became a modern legend. There is really no evidence to support it, but many people go on believing in it anyways because it makes for a good story. In much the same way that Vergil’s Eneida furnished a founding myth for the Roman people by claiming that the Romans were descendants of Aeneas, a hero who fought for Troy in the Trojan War, Dubs’s hypothesis has provided a founding myth for the city of Liqian by claiming that the people of Liqian are descendants of Roman soldiers, captured first by the Parthians and later by the Chinese. I expect that, with future generations, the legend will probably only be further elaborated until perhaps it gets an epic of its own.

Ultimately, there era some contact between the Roman Empire and the Han Empire, but it was largely limited to a handful of merchants and embassies. In ancient Roman sources, Chinese people are referred to as “Seres.” The Roman historian Lucius Annaeus Florus (lived c. 74 – c. 130 AD) records in his Epítome de la historia romana 2.34 that “Seres” and Indians came from the far east to the court of the Roman emperor Augustus (ruled 27 BC – 14 AD), bearing gifts of precious gems, pearls, and elephants. Here is what he writes, as translated by E. S. Forster:

“Now that all the races of the west and south were subjugated, and also the races of the north, those at least between the Rhine and the Danube, and of the east between the Cyrus and the Euphrates, the other nations too, who were not under the rule of the empire, yet felt the greatness of Rome and revered its people as the conqueror of the world.

For the Scythians and the Sarmatians sent ambassadors seeking friendship the Seres [i.e., Chinese] too and the Indians, who live immediately beneath the sun, though they brought elephants amongst their gifts as well as precious stones and pearls, regarded their long journey, in the accomplishment of which they had spent four years, as the greatest tribute which they rendered and indeed their complexion proved that they came from beneath another sky.”

The History of the Later Han records that, in 166 AD, a group of emissaries arrived at the court of Emperor Huan claiming to have been sent by “Andun” (安敦), the king of “Daqin.” “Daqin” was the most common Chinese name for the Roman Empire. The “Andun” mentioned in The History of the Later Han is most likely the Roman emperor Marcus Aurelius Antoninus (ruled 161 – 180 AD).

The History of the Later Han states that the arrival of this embassy was the first time there had been direct diplomatic contact between the Chinese and the people of Diqin, which suggests that the “Seres” at the court of Augustus mentioned by Florus were probably independent merchants and not an official embassy sent by the Han emperor.


A Roman Legion Lost in China.

The battle of Carrhae[1] ended fifty-three years before the birth of Jesus Christ, on the last day of May. It was a shameful disaster for the Roman army: seven legions with the strength of 45,000 men were humiliated and routed by 10,000 Parthian archers.

The commanding officer of the unfortunate expedition was Marcus Licinius Crassus, a sixty-two-year-old tribune eager for glory and wealth, even though he was already the richest man in Rome. He organized the campaign – perhaps also because he envied the military successes of Pompey and Caesar, and foolishly thought his amateur dramatics might equal their professionalism. His only triumph had been achieved with Pompey’s help: the bloody suppression of Spartacus and his slaves. He had insufficient experience to embark on a large-scale operation himself thus, Rome’s Republican government were loathe to let him depart with such a sizeable army, especially since there was no real emergency in the east. During the heated public debate about the excursion, a tribunus plebis named Ateius argued vehemently in opposition. Plutarch wrote that, when Ateius realised that his efforts were in vain and that he would not receive enough supporting votes, he theatrically lit a brazier and, while throwing grains of incense onto the flames, started to curse Crassus and evoke the infernal gods. Judging from the name and the behaviour of this man, we can guess that he was of Etruscan descent! To strengthen his own case, Crassus had enlisted the support of Pompey and Caesar, who saw an opportunity to free themselves of a powerful competitor.

When the Senate granted approval, Crassus assembled metropolitan legions in Rome, marched to Campania and then to Brindisi, where he met with other legions summoned from Calabria. The troops embarked despite of stormy seas – an early indication of his ineptitude. Not all the ships reached the other shore.

Crassus had the blind goddess Fortune on his side during his youth: he emerged unscathed from the civil wars, and though he was implicated in the Catiline conspiracy he suffered no consequences. He also settled the debts of a spendthrift Caesar whilst being tightfisted himself and with his family.

But as he aged he became a sort of blunderer, making numerous and serious mistakes, some of them mentioned by the historians who have written in detail about his last expedition. For instance, in a speech to his soldiers he proclaimed that he would destroy a bridge ‘so that none of you would be able to return’ but when he noticed the expressions of dismay amongst his soldiers, Crassus quickly corrected himself by explaining that he had been referring to the enemy. At one point he ordered the distribution of lentils and salt to the troops, oblivious that this was a meal offered at funerals. And when he dropped on the floor the entrails of a sacrificial animal placed in his hands by a haruspex (a soothsayer) Crassus cried: “Fear not despite my age, the hilt of my sword will not slip from my hand!” On the day of the battle Crassus wore a black tunic, instead of the purple colour Delaware rigour for Roman generals, and even though he quickly returned to his tent to change, he left his officers speechless.

Moreover Crassus refused to listen to his veterans advisors in favour of marching on the coast and avoiding the desert to reach the Parthian capital. Rather, he trusted the Arab, Arimanes, and his 6,000 horsemen, who had secretly sided with the Parthians and abandoned the Romans shortly after engaging in the battle.

Crassus ordered his soldiers to organize themselves in square formations, shielded on all sides without and packed like sardines within. It caged them, and they were slaughtered by the Parthian’s arrows, shot from their reflex bows with recurved edges. These bows doubled the propulsion power, enabling them to shoot at a distance of up to 400 metres. This kind of bow was a Mongol invention further perfected by the Chinese in the seventeenth century, when their arrows became capable of reaching a distance of up to 600 metres.

Seeing the grave danger, Crassus’ son, Publius, attempted a sally with a thousand Gallic cavalrymen, but he and half of them were slain, the remainder taken prisoners. The head of Publius was put on a spear and shown to the Romans and to his father. On this tragic occasion we can see the only glimpse of Roman greatness in Crassus who momentarily ceased to act like an old fool and told to his soldiers to keep up the fight. The death of his son, he said, was his private injury, not theirs.

At nightfall, Crassus agreed to negotiate with the enemy however, it was a trap. He was killed and his head was also cut off. 20,000 Romans died that day 10,000 were taken prisoner, and the remainder managed to escape back to Italy.

This shameful setback was partially redressed by Marcus Antonius a few years later and a diplomatic solution with the Parthians was reached under Augustus in 20 BC with a peace treaty that allowed for the retrieval of lost insignia, including the return of the eagles and the banners of the seven Roman legions. When Augustus sought also the return of prisoners from 53 BC the Parthians maintained that there were none to repatriate. Their practice had always been to shift prisoners caught in the West to Turkmenistan in the East. By so doing they aimed to secure their loyalty against their worst enemies – the Huns – and this is probably what happened to the unfortunate 10,000 legionnaires captured during Crassus’s battle. The Roman historian Plinius also upheld this theory, which stood until 1955, when an American Sinologist, Homer Hasenpflug Dubs, gave a speech during a conference in London, titled, “A Roman City in Ancient China”.

Dubs had found that in the annals of the Han dynasty there is record of the capture of a Hun city by the Chinese army in 36 BC named Zhizhi, now known as Dzhambul, located close to Tashkent, in Uzbekistan. Dubs was deeply impressed by the fact that the Chinese recorded the discovery of palisades of tree trunks, and that the enemy had used a previously unseen battle formation, namely a testudo of selected warriors forming a cover of overlapping shields in front of their bodies in the first row and over the heads in the following rows. [2]

The Roman Testudo

The Chinese were so struck by the military skills of the opposing warriors that they moved them, after enlisting, further East, to a place that by imperial decree was named Li-Jien (which sounds in Chinese as the word “legion” and is the name the Chinese called Rome) in Gansu province. It was uncommon for Chinese to name their cities after barbarian names: the only two other known cases, Kucha and Wen-Siu, occurred where large colonies of foreigners had settled. The legionnaires numbered 145, and formed a garrison protecting the inhabitants of Li-Jien from Tibetan raids.

Dubs claimed to have identified Li-Jien as the place now known as Zhelaizhai, near Lanzhou. Subsequent archaeological expeditions made by Chinese, Australians and Americans appear to support the choice of this Chinese city even though the smoking gun, which may finally solve the mystery, has yet to be found.

During excavations in 1993 fortifications were unearthed, as well as a type of trunk fixed with stakes, possibly dating back to the time of the arrival of the legionnaires. The ‘trunk’ was a kind of hoist used by the Romans to build fortifications but unknown in China. It is now on display in the Lanzhou Museum.

The physical features of those living in Lanzhou, in some cases, also give some credence to Dubs’s theory. A certain Sung Guorong, for instance, stands at the unusual height of 1.82 metres, is blond and with an aquiline nose and big blue eyes, and loudly proclaims that he is Roman, not Chinese. He also claims that there are at least 100 others in the area with similar features.

Certainly among the legionnaires there were some German as well as Gaul auxiliaries. Perhaps one of Mr Song’s ancestors was one of those 500 horsemen captured during Publius Crassus’s tragic sally. Lanzhou University has conducted DNA tests on the population of Zhelaizhai and their findings show that 46 per cent of them have genetic sequences similar to Europeans’.

Future research conducted using the Y chromosome (which is subject to little variation as it is transmitted directly from father to son) will shed more light on this mystery, and will help gather more precise information about European kinship ties.

Apart from this genetic evidence, Roman coins and pottery have also been unearthed in Zhelaizhai, as well as a helmet bearing the engraving in Chinese characters: One of the Prisoners. However, Zhelaizhai is located along the Silk Road, where such discoveries are found frequently. Similar artefacts have been found in distant places such as Vietnam and Korea.

One of Zhelaizhai’s specific characteristics, worth mentioning, is the passion for bulls and bullfighting, which continues to this day, and which is not shared by neighbouring areas. Local authorities, wishing to capitalize on the tourist potential offered by this link, have built a pavilion with Roman marble statues to attract visitors.

The Chinese were aware of the existence of a large Western empire and sent a legation in the year 97 AD, headed by Kan Ying. This legation arrived in Mesopotamia but, prior to continuing on to Rome, were misled by the Parthians into believing the journey would take two years of sailing. The Parthians had no interest in having their two main customers meet, as this would have cut them out of a lucrative trade.[3]

The naïve Kan Yin trusted the Parthians and decided to return to China empty handed.

Marcus Aurelius in 166 AD sent an official delegation of Romans to the Chinese capital of Luoyang and their arrival is recorded in the dynastic annals however, the Chinese did not respond favourably to the Roman overtures, perhaps because of the occurrence in 184 AD of the peasant rebellion known as the Yellow Turbans, which caused a frightful civil war and the fall of the Han dynasty, which had ruled over China for four centuries.

(This article was published in a Hong Kong magazine on February 2003. Since than my story went viral on the web. I was contacted by an historian from Turkey asking if I knew more, because it seems that traditionally it was from Zheilazhai that begun the march West of the Turkish nation, or better say the Ashina clan within the Turkish nation..)

This article was published for the first time in Fabruary 2003.

[1] Carrhae, now known as Harran, is located on Turkey’s oriental border.

[2] These facts are reported in the biography of Chen Tang, one of the victorious Chinese generals, written by the historian Ban Gu (32 – 92).

[3] It is well known that Caesar spent a considerable amount of gold for bespoke-tailored togas made of silk, and that he gave Servilia, his mistress and mother of Brutus, a costly pearl from the South Seas. He was a trendsetter…


Part 1 : A lost Roman legion….in China?

The year was 53 BC, Caesar was enforcing civilisation in Gaul and the politics of empire danced their dangerous dance around the Vestal flame. In the midst of this turbulence, 10,000 ravaged, beaten and humiliated soldiers of a once proud Roman army were marched under the yoke into the mists of time, never to be heard of again……or were they?

Marcus Licinius Crassus, the proclaimed ‘wealthiest man in Rome’, was losing the war of prestige and honour to his fellow triumvirates, and under intense pressure to prove his worth as a leader of men after the disastrous campaign against the slave revolts under Spartacus. He craved the one thing money could not buy, the most prized attribute in the high echelons of Roman society, the ‘dignitas’ gained from total war. He therefore decided he would make his mark in the most spectacular way. He raised himself seven legions of Rome’s finest, an estimated 30,000/35,000 men, 4,000 horse, and about 3500 light infantry.

This Roman military machine, it’s engine emitting the throaty roar of impending conquest and the jewel encrusted prospect of unimaginable riches, invaded the heartlands of it’s mortal nemesis, the Parthian empire. Alas it would prove to be one of the most disastrous campaigns in Roman history, ending in just one significant military engagement. On the banks of a tributary of the Euphrates, a Parthian army of 10,000 blocked the way of the might of Rome it would be recorded through the annals of time as the battle of Carrhae. (Now modern day Harran, Turkey)

The battle was scarcely a battle, with the enemy not presenting themselves for close quarters combat, the Roman legions were completely outmanoeuvred and utterly cut to pieces. Parthian horse archers, who are now, as then, famous for the ‘Parthian shot’, in which an archer could turn in the saddle and loose several more arrows as they rode away. This was devastating for the Roman ethos of war, which principally consisted of a stand and be destroyed way of fighting, the army was designed for close quarter action. In almost a forerunner to the last days of the Empire centuries later, the Parthian archers blitzed the Roman position for a full day, and with the final blow of the death on legs that were the cataphracts, the fat lady had definitely sung for the legions, reducing 30,000 of Romulus’s wolves draped in iron into a blood soaked wall of flesh and forgotten courage, turning the sun scorched desert into deaths playground. The air was full of the iron tinge of spent blood, and the carrions were to feast for weeks to come.

Crassus and the surviving legates of the army, knowing the day was well and truly lost, and with the tattered and exhausted remnants of the army near mutinous, agreed to a meeting of parley offered by the Parthian commander, a General Surena. However a scuffle ensued and Crassus was executed.

Next according to Plutarch:

‘Thereupon some of them went down and delivered themselves up, but the rest scattered during the night, and of these a very few made their escape the rest of them were hunted down by the Arabs, captured, and cut to pieces. In the whole campaign, twenty thousand are said to have been killed, and ten thousand to have been taken alive.’- Plutarch, Lives

Thus our story begins.

It all started in 1957 when a well respected yet gloriously eccentric Sinologist by the name of Homer H Dubs published a paper entitled: ‘A Roman City in Ancient China’. A subject he had been researching for 10 years. In the paper he stated that captured soldiers from the battle of Carrhae had been settled and used as mercenaries (and even formed a town!) in North Western China, in what is now the Gansu province. It is of little surprise that mystery lovers and some scholars have pounced on this extraordinary claim. Considering that Chinas first accepted direct contact in literary sources with the Roman Empire itself was an emissary during the Principate, under Marcus Aurelieus in 166 AD. It is very tantalising to think of the delicious notion of earlier and spectacular integration of westerners in China. I do have to admit also, that the circumstantial evidence is definitely compelling.

Let us explore the evidence….

Now, the Parthians’ usual practice for captured enemy soldiers was to indeed utilise them, to strip them of all their own military equipment and re-supply with indigenous weapons. The ancient sources such as Pliny seem to support this also, it is worth mentioning the Roman historian Horace claimed that the survivors were integrated in to the main Parthian army and married to women of the indigenous population. If we are to take this as evidence for our current subject, these soldiers most likely fate was to be moved to the far eastern fringes of the Parthian empire in Turkmenistan to be used as border guards against the Huns. It indeed makes sense that these soldiers be moved as far from their own borders as possible the Romans themselves did this with the auxiliaries they recruited.

In 20 BC during negotiations for the recovery of the standards lost at Carrhae between Augustus and the Parthians, it was stated that there were no prisoners to be given back as reparations also. This is the basis many theorists use to substantiate the idea of the Romans in China the Parthians no longer had the prisoners, it obviously backs up the theory to some extent of the Romans in China…..surely?

Not quite, let us pick apart this foundation idea. Firstly it is 20 BC, that is 33 years after Carrhae, and the average life expectancy of a male of the soldier class in the late republic was 45/50 (and that’s being optimistic even without battle exposure and other hazards of this type). So even if we assume the majority of soldiers was aged 17/30 at the time of the battle, that would place them in the age bracket of between 42 and 60 years old. Even taking into consideration that it is possible that some would live longer than others, the idea that it could be used to substantiate the theory just doesn’t stack up to real scrutiny. However, on the flip side of this there is indeed a chance of some of these men still being alive at the time of the diplomatic exchange.

Let us move on, there is a Chinese record, called ‘History of the former Han Dynasty’. In the first scene they tell the story of a territorial battle between the Huns and the Chinese in a place called ZhiZhi, identified today as Zhambal, Uzbekistan, in the year 36 BC (notice again the date). A general in command of the Chinese was a man named Chen Tang, and his account of the battle is where it all starts for Dubs and the very foundation of the whole theory. He stated that his warriors faced off against a unit of soldiers which numbered more than a hundred using a very strange formation, he described it as a ‘fish scale formation’ (You can see where this is going right. ) that he had never been witness to before. Now this is all he says about this formation, but it does strike an alarming similarity to the ‘testudo’ (Latin for tortoise), the famous formation used by the Romans throughout their military conquests until at the very least the 4 th Century AD.

He does make note of another feature of the Roman military too, a wooden palisade being placed outside the walls this according to Dubs was almost exclusively a Roman practice at this time. Dubs himself, when presented with the possibility that they could be Hunnish warriors completely dismisses this on the grounds that like all nomad and barbarian armies of this period were just that, barbarian. He maintained that cohesive and complicated battle manoeuvres and building works could only be obtained by constant drill and training, and the double palisade was most characteristically a standard Roman practice. A thing to note also is that the Huns, who in tactics and troop utilisation were very similar to the Parthians. Were composed largely of mounted archers and heavy shock cavalry, the heavy infantry units used usually composed largely of mercenaries or low born levies.

In Chen Tang’s official report to the emperor he states that approximately 1,518 men were killed, had taken alive 145 men and 1000 men surrendered. Could those 145 men be the Roman mercenaries?

It is a very strange fact that the 145 were considered separate from the 1000 who surrendered. Maybe because the 145 just changed paymaster? It does make sense that this is how mercenaries would act in this situation, a transition from one employer to the next, who cares where the money is coming from? Dubs certainly sees it that way he defines the 145 men as the ‘just over a hundred men’ that were using the ‘fish scale’ formation. I am inclined to admit also that this evidence can easily be linked with each other and it does make perfect sense that the Chinese victors would be happy to acquire these men, due to their formidable tactics they used. According to Dubbs, these soldiers were then moved to a frontier town, the name of this town was Li-Jien.

In the next installment we will attempt to shed some light on the secrets of that little town in China…..


Has A Lost Roman Legion Been Found In China?

Lost Roman legions are all the rage at the movies lately. Neil Marshall was first out the gate with Centurion this year, a really fun and bloody adventure tale about what happened to the fabled Ninth Legion, who disappeared in the wilds of Britain. Kevin MacDonald has a movie about that same legion coming out next year generically called El águila (it was originally titled The Eagle of the Ninth, which is much better), the film is set a generation later as a son of a Ninth Legion soldier searches for that group’s missing Eagle emblem.

But the Ninth Legion wasn’t the only lost legion out there. And now DNA tests may have found one of the most legendarily lost groups of Roman soldiers - in China.

You might know Marcus Crassus from Spartacus, but he wasn’t just Kirk Douglas’ enemy. He also was in command of one of ancient Rome’s most devastating defeats - the Battle of Carrhae. Crassus’ Roman forces got royally fucked up by the Parthians they were trying to conquer (Parthia was located in what is now northeastern Iran). It seems the Parthian archers were all that and a bag of chips, and they would ride up on the Romans, raining arrows of death, and then ride away still raining arrows of death. They could shoot equally well forwards or backwards.

40,000 Romans got killed in that battle, and Crassus, pressured into a parley with the Parthians by his mutinous troops, got betrayed and was beheaded. 10,000 Romans were captured and from that day forward disappeared from the official history books.

But there have been stories and legends about them. The accepted wisdom at the time was that the Parthians took the prisoners and moved them to their eastern front, where they were put into battle against the Huns. That was certainly the thesis extended by Roman historian Plinius.

And here’s where it gets interesting. Rumors have it that some of those Romans became mercenaries, fighting for the highest bidder. The Chinese took a Hun city almost 20 years later, and were very impressed with some warriors they saw in action there. Chinese histories tell of warriors who used a ‘fish scale formation,’ which sounds like it could very well be the overlapping shield testudo formation that the Romans perfected and that made them such a fierce fighting force.

The Chinese took these warriors and moved them even farther east, settling them in a town that was named Li-Jien (which sounds, in Chinese, like the word legion), where they repulsed Tibetan attacks. Recent excavations in an area near where archeologists think Li-Jien was (it’s now lost) unearthed a kind of hoist that Romans used in building fortifications which was unknown to the Chinese. That trunk is now on display at the Lanzhou museum.

Which brings us to the modern day. The archeologists who found that artifact were surprised by the looks of the locals. According to China Daily:

DNA testing has shown that some villagers have as much as 56% Caucasian ancestry.

Before we get ahead of ourselves, let’s keep in mind that this village is along the famed Silk Road, the center of trade traffic between East and West in ancient times. There are a lot of ways that the people of Liqian, on the edge of the Gobi Desert, could have gotten some white in their veins. And the make-up of a Roman legion - it could have contained people from all over the vast Empire, including Germans (whom the locals, with their light hair and eyes, seem to resemble the most) - makes it tough to be sure that the Caucasian DNA came from the legion or from a traveling trader.

That said, it’s unlikely that Romans ever officially got anywhere near the Gobi Desert. The Han Empire was aware of the Romans, and there was some minor contact but it was all done through third party intermediaries (the Parthians, in fact!). No official Roman boot trod that far into Chinese territory.

But maybe! It’s kind of cool to think of the slow seepage of ancient empires into one another. And the idea of a hardy band of Roman legionnaires - the stories have their final number as less than 200 - fighting in strange and exotic lands and finding themselves settling down there - makes for an excellent and thrilling story. Now that’s a lost legion film I’d like to see. I could finally get a film where a guy in a Roman helmet fights a kung fu master.


Ver el vídeo: Li Jien: La Aldea Romana en China (Agosto 2022).